Vannevar Bush estudió en el Tufts College de la Universidad de Harvard y en el Instituto de Tecnología de Massachussetts (MIT).

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En 1913 construyó una máquina que servía para calcular distancias entre terrenos desiguales a la que llamó Profile Tracer.

En 1919, se une al Departamento de Ingeniería Eléctrica del MIT, donde ejerció la docencia durante 12 años. Trabajó en tareas como la fabricación de dispositivos ópticos y de composición fotográfica, de sistemas de almacenamiento y recuperación de microfilms.

En 1922 funda la compañía American Appliance Company con su compañero Tufts Laurence, K. Marshall y el científico Charles G. Smith en Cambridge (Massachussetts), que posteriormente se vería convertida en Raytheon.

Entre los años 1925 y 1931 construyó la primera computadora analógica a la que llamó analizador diferencial en las instalaciones del MIT.

compu analogica

Históricamente el analizador fue inventado en 1876 por James Thomson, hermano de Lord Kelvin. Pero la primera versión práctica del dispositivo fue construida por H. W. Nieman y Vannevar Bush comenzando en 1927 en el MIT. En 1931 publicarían un informe detallado sobre el dispositivo.

El Analizador diferencial (en inglés, Differential analyser) fue un computador analógico mecánico diseñado para solucionar ecuaciones diferenciales por integración, usando mecanismos de ruedas y discos para realizar la integración. Fue uno de los primeros dispositivos de computación avanzados en ser usados operacionalmente.

Se diferenciaba de las digitales en que representan los números mediante tensiones eléctricas de voltaje variable, y servía para realizar automáticamente algunas de las operaciones elementales. Este invento tuvo repercusión en muchas áreas, especialmente en la ingeniería y en la química.

Físicamente estaba compuesta por amplificadores mecánicos, de los que se encontraban a su vez constituidos cada uno de ellos por un disco de cristal y una rueda metálica, y de esta forma el conjunto podía efectuar rotaciones por medio de motor eléctrico.
El analizador constaba de unos 2000 tubos electrónicos, varios miles de relés electromagnéticos, y aproximadamente unos 320 kilómetros de cable; en total pesaba unas 200 toneladas.

Existían varios modelos diferentes de estos aparatos, incluyendo de doce a dieciocho integradores de ruleta que por medio de sus conexiones mediante trenes de engranaje, representaban cada uno de los coeficientes de una ecuación integral o diferencial.

Básicamente consistía en un aparato que se utilizaba para el cálculo de tablas de tiro para la Marina de los EE.UU., que intentaba resolver ecuaciones balísticas para las trayectorias de los proyectiles.

En 1939, Vannevar Bush sería nombrado presidente del Carnegie Institute de Washington, y Director del National Advisory Committee for Aeronautics; en 1941 fue nombrado, por el presidente de EE. UU., director de la Office of Scientific Research and Development, siendo jefe del Proyecto Manhattan.

Uno de los grandes logros de Vannevar Bush, y el que más influyó en la visión del hipertexto y de Internet para etapas posteriores, fue sin duda el Memex. Su idea del Memex, abriría las puertas del pensamiento del desarrollo web.

Vannevar Bush fue el primero en describir el funcionamiento del Memex en su histórico artículo "As we may think", de 1945 (Bush, V. (1945, Julio). As we may think. Atlantic Monthly, 176, 101—108).

El nombre Memex es el acrónimo de Memory - Index, probablemente por similitud a Rolodex (Rolling - Index), un dispositivo para almacenamiento y búsqueda de información en fichas muy popular en esa época. También hay autores que opinan que el origen del término es Memory - Extender.

Vannevar Bush estaba estupefacto por “la creciente montaña de investigación” a la que debían enfrentarse los trabajadores en todos los campos, Bush se dio cuenta que el número de publicaciones ya había crecido mucho más allá de nuestra capacidad de aprovechar realmente la información acumulada. Por ello era necesario crear un dispositivo de almacenamiento y consulta adecuado ante los nuevos retos.

Memex se trata de un dispositivo de base de datos, que nunca fue materializado, en el que se almacenarían todo tipo de documentos. Este dispositivo constaría de una mesa con un teclado y palancas que permitiría la consulta de datos almacenados en microfilms que serían proyectados en unas pantallas translúcidas. El usuario escribe palabras o dibujos clave que seguirían estándares universales, y en la otra superficie se reflejaría la biblioteca o base de datos donde se encuentran todos los datos a buscar. El aparato incluiría también una opción para que el usuario pudiera tomar anotaciones en los márgenes, de manera que el usuario se convirtiera a su vez en autor. El Memex sería un dispositivo en el que se almacenasen todo tipo de textos, registros, libros y comunicaciones, que podía ser mecanizado de forma que podía ser consultado con extrema velocidad y flexibilidad.

El Memex nunca se desarrolló , pero influiría de forma importante en Ted Nelson cuando en los años 50 realiza la primera referencia a un sistema de hipertexto, donde la información es enlazada de forma libre.

Pero sería hasta 1980, con un soporte operativo tecnológico para la distribución de información en redes informáticas, cuando Tim Berners-Lee propone ENQUIRE al CERN (refiriéndose a Enquire Within Upon Everything, en castellano Preguntando de Todo Sobre Todo), donde se materializa la realización práctica de este concepto de incipientes nociones de la Web.

Por desgracia, el bueno de Vannevar Bush, nunca llegaría a verlo.

Vannevar Bush, falleció el 28 de junio de 1974 en Belmont (Massachusetts), a los 84 años de edad.

 

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